Voormalig WBA zwaargewicht kampioen Jimmy Ellis, de voormalig sparringpartner en goede vriend van Muhammad Ali, is dinsdag in Louisville op 74-jarige leeftijd overleden. Ellis leed al meer dan tien jaar aan alzheimer.

“Ik ben trots op wat ik deed”

Ellis veroverde in 1968 de WBA zwaargewicht titel door in Oakland zijn landgenoot Jerry Quarry te verslaan. Diezelfde titel moest zijn vriend Ali een jaar eerder afstaan omdat hij weigerde dienst te nemen in het Amerikaanse leger dat destijds in Vietnam vocht.

Ellis wist de titel twee jaar in zijn bezit te houden alvorens hij deze in februari 1970 verloor aan Joe Frazier.

Op 1971 stond het gevecht dat bekend stond als de ‘onvermijdelijke strijd’ tussen Ellis en Ali op het programma. De twee streden in het Astrodome in Houston voor de North American Boxing Federation (NABF) titel, maar een echte strijd werd het niet. In de twaalfde en laatste rond hing Ellis machteloos tussen de touwen totdat de scheidsrechter besloot het gevecht te beëindigen.

Nadat hij in 1975 een punt achter zijn bokscarrière zette, werkte Ellis voor het Louisville Parks en Recreation Department. Daarnaast zong hij samen met zijn vrouw in het koor van de Riverview Baptist Church in Louisville.

“Ik was vrij klein als zwaargewicht, maar ik kon me goed staande houden tegen de grote jongens. Ik ben trots op wat ik deed, maar alles wat ik ooit wilde zijn was een goede vechter en een goed mens,” aldus Ellis in 2004.