Drie titelgevechten, drie nieuwe kampioenen. UFC 217 was een historisch evenement die door menigeen niet snel vergeten zal worden.

Vuisten spreken

Het eerste titelgevecht dat in het historische Madison Square Garden op het programma stond, was die tussen de ongeslagen Joanna Jedrzejczyk en Rose Namajunas. Jedrzejczyk, die met een zege het record van de legendarische Ronda Rousey kon verbreken, probeerde al een week in het hoofd van haar opponente te kruipen.

De Poolse was zoals vanouds grofgebekt tijdens UFC-aangelegenheden en door haar uitmuntende sportieve prestaties torenhoog favoriet bij de bookies. Jedrzejczyk zei onlangs dat ze haar carrière ongeslagen zou beëindigen. Een doel dat ze uiteindelijk niet zou bereiken.

Namajunas nam de afgelopen periode niet deel aan de non-verbale strijd. In plaats daarvan liet ze zaterdagavond haar vuisten spreken. De Amerikaanse sloeg haar opponente in de openingsronde met een linkse stoot tegen het canvas om vervolgens een barrage aan stoten op haar los te laten. Jedrzejczyk wist zich niet langer intelligent te verdedigen waarop de scheidsrechter na drie minuten en drie seconden een einde aan het titelgevecht maakte.

Namajunas boekte haar zevende zege als prof. Voor Jedrzejczyk kwam er met de nederlaag een einde aan een zegereeks van 14 overwinningen.

The Ultimate Fighter

Daarna was het de beurt aan Cody Garbrandt (bantamgewicht kampioen) en T.J. Dillashaw. De twee waren in het verleden elkaars teamgenoten bij Team Alpha Male en konden na het vertrek van Dillashaw elkaars bloed wel drinken.

Garbrandt en Dillashaw namen het onlangs als coach tegen elkaar op tijdens The Ultimate Fighter 25. De twee raakten meermaals bijna slaags tijdens de opnames van deze realityserie. Zaterdag kregen ze dan ‘eindelijk’ toestemming om de fysieke strijd met elkaar aan te gaan.

Het leek aanvankelijk een succesvolle avond te worden voor Garbrandt. De Amerikaan sloeg Dillashaw aan het einde van de openingsronde tegen het canvas en leek de zege voortijdig binnen te slepen. De gong weerhield hem daar echter van.

Dillashaw baande zich al slingerend een weg naar zijn verzorgers en begon zeer sterk aan de tweede ronde. De oud-wereldkampioen kende een aantal zeer sterke momenten voordat hij Garbrandt met een rechtse hoek tegen het canvas sloeg. Eenmaal daar beland, kreeg Garbrandt een stotenregen voor zijn kiezen. Dan Miragliotta, de derde man in de Octagon, greep uiteindelijk in om Garbrandt voor meer schade te behoeden.

Met de zege heroverde Dillashaw de titel die hij van mei 2014 tot en met januari 2016 in zijn bezit had. Garbrandt leed de eerste nederlaag uit zijn carrière.

“Dit is een droom die werkelijkheid is geworden”

Het evenement sloot groots af met een titelgevecht tussen middengewicht kampioen Michael Bisping en MMA-legende Georges St-Pierre. St-Pierre keerde na een periode van bijna vier jaar afwezigheid terug in de sport waarin hij zo succesvol was.

Na twee rondes waarin de MMA-vechters beide hun momenten hadden, viel de beslissing in de daaropvolgende ronde. Bisping ging neer nadat de Canadees hem met een linkse hoek raakte. De Brit moest vervolgens een serie ellebogen incasseren en terwijl hij probeerde te ontsnappen, zag St-Pierre zijn kans schoon. Hij wist een rear-naked choke in te zetten. Bisping weigerde af te kloppen en raakte buiten bewustzijn.

“Ik heb hier geen woorden voor,” zei St-Pierre. “Dit is een droom die werkelijkheid is geworden. Ik wil jullie bedanken voor de steun. Mijn droom is verwezenlijkt.”