Billy Joe Saunders heeft zijn boksdebuut in de Verenigde Staten bekroond met een overwinning. De Brit boekte zaterdag in Los Angeles een late en moeizame overwinning op Marcelo Coceres.

Het publiek in het Staples Center kreeg allesbehalve een competitieve en vermakelijke wedstrijd voorgeschoteld. Saunders, de torenhoge favoriet voor de winst, stelde teleur en kwam pas in de slotfase van de wedstrijd op stoom.

Toen hij Coceres in de elfde ronde tegen het canvas sloeg, veranderde het wedstrijdbeeld en leefde het publiek in een uitverkocht Staples Center op. De Argentijn werd vervolgens nog tweemaal tegen het canvas gewerkt voordat de scheidsrechter het gevecht beƫindigde.

“Ik wist vanaf de negende ronde dat ik hem eruit moest slaan. Het zat er gewoon niet in vanavond,” aldus Saunders. “Ik hoop dat jullie van de knock-out genoten hebben, want dat is het enige dat ik jullie vanavond gegeven heb.”

Saunders (30) behield met zijn overwinning de WBO-titel in het super middengewicht. Hij won de titel zo’n half jaar geleden na een dominante zege op Shefat Isufi.