Rafael Lovato Jr. is wereldkampioen af. De Amerikaan kondigde maandag aan dat hij de middengewichttitel vacant laat verklaren wegens medische redenen.

Lovato Jr. (36) kondigde eerder dit jaar aan dat hij kampt met een caverneuze malformatie, ofwel cavernoom, in de hersenstam.

“De reis die ik met mijn team en familie heb afgelegd om Bellator MMA middengewichtkampioen te worden valt niet in woorden uit te drukken en is iets dat ik voor altijd zal koesteren,” aldus Lovato. “Ik droomde van een lange heerschappij als wereldkampioen, maar soms heeft het leven andere plannen in petto voor je.”

De mixed martial artist uit Oklahoma City kroonde zich in juni 2019 tot wereldkampioen. Hij klopte destijds Gegard Mousasi in Londen op punten. Het betekende de tiende overwinning op rij voor de ongeslagen BJJ-specialist.

Scott Coker, de president van Bellator MMA, is van plan om in de toekomst samen te blijven werken met Lovato Jr. “Dit is een uitdagende periode voor Lovato Jr., zijn team en familie. Hij is een echte vechter. Ik respecteer hem voor het nemen van zo’n moeilijke beslissing. Zijn gezondheid is onze prioriteit en we zullen in de toekomst met hem samen blijven werken.”