Israel Adesanya is in Nieuw-Zeeland uitgeroepen tot Sportman van het Jaar. Nog niet eerder ging de onderscheiding naar een vechtsporter.

“Het is de eerste keer dat een vechtsporter genomineerd is. Ik doe dit voor de oude garde,” zei Adesanya in zijn speech. “Rust in vrede Jimmy Thunder. David Tua, Doug Viney, Ray Sefo en Joseph Parker zijn hier vanavond allemaal aanwezig. En nu Israel Adesanya.”

“Deze award draag ik op aan de jonge generatie. Zij zien nu dat ook een vechtsporter genomineerd kan worden. Dat een sport als Muay Thai, jiu-jitsu of worstelen op gelijke hoogte staat met de All-Blacks, Black Caps, Tall Blacks en andere belangrijke sporten.”

De in Nigeria geboren Adesanya is in een tijdsbestek van twee jaar uitgegroeid tot één van de grootste sterren in het MMA. Hij won in 24 maanden tijd maar liefst zeven wedstrijden in de UFC.

Adesanya legde in zijn laatste wedstrijd beslag op de middengewichttitel door Robert Whittaker binnen twee rondes te verslaan.