Justin Gaethje is interim-kampioen in het lichtgewicht. In Jacksonville liet hij tijdens UFC 249 geen spaan heel van Tony Ferguson.

Ferguson, die vorige maand voor de vijfde keer een gevecht tegen lichtgewichtkampioen Khabib Nurmagomedov in het water zag vallen, kwam maar moeilijk in zijn spel tegen de agressief vechtende Gaethje. Hij absorbeerde 25 minuten lang harde slagen op het hoofd en stond meermaals te wankelen op zijn benen.

In de laatste minuut van het gevecht hield Ferguson het voor gezien. Hij schudde zijn hoofd nadat een jab doel trof op zijn zwaar gehavende gelaat en ontweek het gevecht. Herb Dean, de derde man in de Octagon, greep vrijwel direct in.

Gaethje maakte met zijn overwinning een einde aan de ongeslagen reeks van Ferguson, die in 2012 voor het laatst verloor. De voormalig WSOF-kampioen mag zich nu opmaken voor een wereldtitelgevecht tegen de Rus Nurmagomedov.

“Khabib is de beste ter wereld. Ik bereid me al sinds mijn vierde op uitdagingen als deze voor en ik ben er trots op dat ik de Verenigde Staten mag vertegenwoordigen tegen de beste uit Dagestan of Rusland,” zei Gaethje na afloop van de belangrijkste overwinning uit zijn carrière.