Yas Island, beter bekend onder haar bijnaam Fight Island, staat aanstaande zaterdag in het teken van de rentree van UFC-lichtgewichtkampioen Khabib Nurmagomedov. De Rus stapt na een periode van 13 maanden afwezigheid de Octagon in om zijn titel te verdedigen tegen Justin Gaethje.

Nurmagomedov zet in het Flash Form voor de derde maal de titel op het spel die hij in april 2018 ten koste van Al Iaquinta won. De Dagestani is pas 32 jaar, maar wordt dankzij zijn superieure grondwerk beschouwd als één van de meest dominante mixed martial artist ooit. Dat komt mede door het feit dat Nurmagomedov in zijn carrière 2 uit 58 rondes verloor.

Het zal tevens een emotionele avond worden voor Nurmagomedov. In juli overleed zijn vader en trainer Abdulmanap in Moskou aan de gevolgen van het coronavirus.

De 31-jarige Gaethje staat in tegenstelling tot Nurmagomedov niet bekend als iemand die graag gebruik maakt van zijn worstelachtergrond. De mixed martial artist uit Colorado kenmerkt zich door zijn explosiviteit en het constant zetten van druk. Gaethje rekende met maar liefst 19 van zijn 24 tegenstanders af op (technisch) knock-out.

Het is best opmerkelijk dat Gaethje zo weinig van zijn worstelvaardigheden in de Octagon laat zien. Hij behoort immers tot de meest succesvolle oud-worstelaars in de lichtgewichtdivisie. Gaethje zegt bewust de keuze te hebben gemaakt om daar zo min mogelijk gebruik van te maken.

“Er lopen ongeslagen jongens rond met 13 overwinningen op punten achter hun naam . Zij krijgen amper 5.000 dollar uitbetaald omdat niemand naar hen omkijkt,” zei Gaethje eerder dit jaar tegen ESPN. “Dankzij mijn stijl sta ik op de grootste podia ter wereld.”

Gaethje stelde in mei een gevecht om de lichtgewichttitel veilig. In Jacksonville maakte hij tegen alle verwachtingen in een einde aan de hegemonie van Tony Ferguson, die op dat moment 8 jaar ongeslagen was.

In de VyStar Veterans Memorial Arena liet Gaethje werkelijk geen spaan heel van Ferguson. Laatstgenoemde wist maar geen vat te krijgen op de explosieve stijl van zijn tegenstander en werd in de slotfase van de vijfde ronde op technisch knock-out verslagen. Voor zijn zege ontving Gaethje de interim-titel waar hij echter geen enkele waarde aan hecht.

Noemenswaardig

Nurmagomedov heeft het record van meeste takedowns in een UFC-gevecht op zijn naam staan. 21 takedowns tegen Abel Trujillo in 2013.

Gaethje is de enige UFC-vechter die in zijn eerste zeven wedstrijden een bonus ontving.

Gelijkenissen

Nurmagomedov en Gaethje vallen allebei onder het management van Ali Abdelaziz.

Record Nurmagomedov

Totaal aantal wedstrijden: 28
Totaal aantal overwinningen: 28

  • knock-out: 8
  • submission: 10
  • punten: 10

Record Gaethje

Totaal aantal wedstrijden: 24
Totaal aantal overwinningen: 22

  • knock-out: 19
  • submission: 1
  • punten: 2

Hoe ziet het overige programma eruit?

Hoofdprogramma

Khabib Nurmagomedov vs. Justin Gaethje
Robert Whittaker vs. Jared Cannonier
Alexander Volkov vs. Walt Harris
Jacob Malkoun vs. Phil Hawes
Lauren Murphy vs. Liliya Shakirova
Magomed Ankalaev vs. Ion Cuțelaba

Voorprogramma

Stefan Struve vs. Tai Tuivasa
Alex Oliveira vs. Shavkat Rakhmonov
Da Un Jung vs. Sam Alvey
Nathaniel Wood vs. Casey Kenney
Liana Jojua vs. Miranda Maverick
Joel Álvarez vs. Alexander Yakovlev